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Lemming

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Le lemming est un terme générique qui désigne en réalité plusieurs espèces différentes

Etymologie et histoire du mot

D'origine norvégienne, l'usage du mot lemming est attesté en français à partir du 18ème siècle. Il était orthographié à cette époque 'lemmer', 'lemmar' ou encore 'leming'.

La première définition donnée est : 'Petit rongeur migrateur des régions boréales'.

D'après Émile Littré et son Dictionnaire de la langue française (1872-77) les lemmings sont aussi appelés lapins de Norvège et la définition souligne l'importance de leurs migrations.

Noms génériques :

Lemming à bande comprend toutes les espèces du genre Lemmus

Lemming brun  comprend les Eolagurus przewalskii et Lemmus sibiricus

Lemming commun  comprend les Lemmus lemmus et Lemmus trimucronatus

Lemming des toundras  comprend les Lemmus lemmus et Lemmus sibiricus

Lemming arctique ou Lemming à collier - comprend les espèces du genre Dicrostonyx et plus spécialement Dicrostonyx groenlandicus et Dicrostonyx torquatus

Espèces :

Lemming des bois ou Lemming des forêts (Myopus schisticolor)

Lemming à collerette (Dicrostonyx groenlandicus)

Lemming jaune des steppes ou Lemming des steppes (Lagurus lagurus)

Lemming de Sibérie (Lemmus sibiricus)

Lemming des toundras de Norvège ou Lemming d'Europe ou Lemming du nord ou Lemming de Norvège ou Lemming des toundras du Nord (Lemmus lemmus)

Lemming d'Ungava ou Lemming à collerette du Labrador (Dicrostonyx hudsonius)

Lemming variable (Dicrostonyx groenlandicus et Dicrostonyx torquatus)

Le Lemmus lemmus

Ce petit animal a des moeurs qui ressemblent à celles des campagnols. Il monte jusqu'à la limite des neiges permanentes, dans les montagnes de Norvège, où on le rencontre encore dans la zone des lichens. Il aime les terrains humides et pierreux à la fois. Le lemming établit un réseau étendu de couloirs et de demi-tunnels sillonnant son territoire en tous sens. Il habite un terrier parfois très profond, dans lequel la femelle met au monde et élève ses petits. L'hiver, le lemming ne tombe pas en léthargie, mais reste actif.

Chaque femelle peut produire plusieurs portées par an. Même en hiver, la reproduction du lemming ne s'arrête pas. Comme cela se produit chez d'autres rongeurs, le lemming est sujet à d'importantes fluctuations démographiques en rapport avec les conditions climatiques. Ces fluctuations cycliques entrainent une augmentation lente d'abord, puis de plus en plus rapide, du nombre de lemmings dans une région. Ne trouvant plus suffisamment de nourriture, ils émigrent alors, dans toutes les directions, sans but précis et il arrive que des millions de ces rongeurs périssent d'épuisement en traversant des cours d'eau ou des fjords à la nage.

Longévité : 1 à 2 ans

Poids adulte : 42 à 48 g

Longueur du corps : 13 à 16 cm

Longueur de la queue : 1,5 à 2 cm

La légende du suicide des lemmings

Les importantes fluctuations de la taille de sa population ont longtemps intrigué les chercheurs.

L'une des hypothèses, bien qu'actuellement réfutée par différentes recherches scientifiques, est devenue très populaire, c'est celle du 'suicide collectif'. Selon cette dernière, les lemmings, se déplaçant en groupes très importants, seraient victimes d'une situation malheureuse : les meneurs, suivis de près par le reste du groupe, seraient incapables d'arrêter leurs camarades dans leur course effrénée, et en arrivant au bord de l'eau ils seraient poussés par ceux qui les suivent, si bien que toute la population plonge vers la mer et se noie. Une autre interprétation de ce 'suicide collectif' a été proposée : afin de conquérir d'autres territoires, les lemmings seraient amenés à traverser des rivières, sans s'inquiéter de la largeur de celles-ci ou une fois arrivés à la mer, la confondre avec une simple rivière.

Cette idée a inspiré le jeu vidéo Lemmings ainsi que le film de Dominik Moll (2005), Lemming.

En 1958, les studios Disney présentent un documentaire spectaculaire, White Wilderness, montrant des vagues de lemmings se précipitant dans la mer : le succès est immense et les imaginations sont frappées par ce qui était montré. Ce documentaire a en fait été fabriqué entièrement en studio et utilise trucages et astuces de mise en scène.

Cette légende du suicide collectif a été formellement démentie par des nombreuses études scientifiques : les disparitions massives ne sont dues qu'à des problèmes écologiques classiques (notamment de la disponibilité de la nourriture et du nombre de prédateurs).


Source : fr.wikipedia.org
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